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Smart TV引爆全功能电视应用处理器需求
四屏界线逐渐模糊

【作者: Gartner】2013年07月18日 星期四

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Gartner预测,智能电视渗透率将由2012年的31%攀升至2016年的85%,预计未来智能电视平台将大幅成长,这也代表了下一步智能电视专用标准产品(ASSP)的复杂程度与内容都将有所提升,其中尤以应用处理器为甚。


联发科已宣布将与晨星合并,可望于2013年以联发科之名经营,以免除引发反托拉斯的疑虑。合并后的新事业体将主宰市场,对OEM代工业者而言,更具有独特的价值。此合并案以及智能电视市场不断变化的特色,提供新进厂商有机会跨足电视ASSP市场。然而,除非其他处理器厂商积极争取套接字(电视芯片设计)商机,以及中韩两地电视代工厂的订单,合并后的联发科主宰地位可能更为提升。


智能电视需要新一代应用处理器

由于消费者迅速接受智能电视,传统多媒体或视讯处理器系统单芯片(SoC)逐渐被快速成长的新型电视芯片所取代,这些芯片拥有多核心、绘图处理器(GPU)、整合式连网与视讯功能。传统多媒体处理器的主要功能为转码、图像处理及提升画质,亦可将影像传送至电视屏幕,但智能电视处理器还必须能够处理网络接口以及更为复杂的绘图功能。由于现今电视也需要类似智能型手机或平板的绘图及文字显示功能,因此带动了全功能电视应用处理器的需求。


电视OEM代工业者积极推出智能电视以作产品区隔,因此连网功能很快即成为电视生产物料列表(BOM)中主流采购项目之一。尽管整合连网IP并非电视系统单芯片的必要元素,但可以满足低端机种的低成本需求。另一方面,连网功能的型态与标准将逐步发展,在独立芯片上保留连网功能则可带来最大弹性。无论上述何种作法,拥有连网IP的业者将在市场中取得最有利位置,以决定是否整合最适合的连网功能。


智能电视的吸引力,部分来自消费者对内容类型与格式的更多需求。新的内容与显示类型须要增加带宽,以支持档案大小与处理需求。举例来说,要支持4K x 2K画素超高分辨率影像,处理能力必须大幅增至原来的四倍才能处理现有的1080p视讯。除了中央处理器效能必须提升,还需要先进的视频编码器、绘图处理能力及其它视讯处理功能。要支持新的格式,电视应用处理器的内容与显示类型必须提升视讯与绘图功能。半导体业者若能拥有这种技术,便可得知是否能透过整合降低物料列表成本。


智能电视OEM代工业者也针对多款机种推广「个人化」特色,提供更佳的用户体验,消费者只须透过声音与手势便能轻松操控电视。个人化功能包括以嵌入式或附加摄影机提供脸部辨识、根据个人喜好提供不同内容,以及透过其他次要功能以控制电视用户接口的外观与触感。智能电视厂商亦针对下列装置整合语音及手势控制功能:电视本身、智能远程遥控,以及智能型手机或平板。亦可以各种形式藉由智能型手机、平板与PC分享内容。


四屏界线逐渐模糊

随着智能电视进化,数字电视与机顶盒的功能也不断增加与成熟,上述平台的用户体验持续演变,与智能型手机及平板平台日趋相似,而电视则往往只是智能型手机与平板的延伸。举例而言,用户常透过手机搜寻YouTube影片再立即透过机顶盒「传送」至电视,然后在客厅以大屏幕观赏。此外,还有几种手机与平板应用程序能搜寻电视内容并传送到电视,甚至把智能型手机或平板当作遥控器。



图一 : 智能电视已是智能型手机与平板的延伸(Source: Visio)
图一 : 智能电视已是智能型手机与平板的延伸(Source: Visio)

受上述趋势影响,这四种屏幕(电视、智能型手机、平板与PC)在硬件方面已日趋相似。因此,了解相关市场的处理器厂商便能导入该项技术,针对次世代智能电视市场打造出适合的芯片。此外,从生态系统(包括硬件与软件)着手提供简便四屏运作功能的策略也相当重要。其它重要功能包括:如何轻松地透过电视直接搜寻内容、创新的操控方式,以及如何将相关应用程序移植到电视平台。


ARM主宰智能电视领域,MIPS则陷入苦战

ARM逐渐成为新型态电视设计的主要芯片供货商,主因该公司致力于主流智能型手机及平板间打造共通的硬件平台。由于英特尔已退出电视芯片市场(但仍供应机顶盒芯片)并整合电视芯片部门,采用ARM技术的各大智能型手机与平板厂商将有机会快速挺进相关领域;而采用MIPS核心的现有电视芯片则状况不佳。


MIPS主攻Android市场,其所生产的处理器获得Google Android 4.2版全面支持,并于2012年底开始出货。此版本让系统单芯片厂商能在MIPS架构下编译并执行完整的Android系统,将客制化需求降至最低。然而,MIPS新推出的芯片设计至今仍未发挥太大影响力。值得注意的是Imagination Technologies近期宣布收购MIPS,但预期不致影响MIPS主攻电视等消费市场的策略。


电视应用处理器业者不只应着手建立良好的参考设计与软件设计套件(SDK),亦需及早并多参与用户接口与操作系统领域的开发者社群。专为特定电视机种开发的应用程序不再具有带动销售的能力,因为部分应用程序将可从家中其它屏幕移植到电视,而且用户接口的操作方式也可望与其它屏幕大致相同。


从智能电视到「一片玻璃」

电视屏幕市场的商品化趋势将会持续,同时带动智能电视技术。应用处理器厂商若想成功打入中韩两国的电视OEM代工市场,必须建立支持中心,并在区域内各大策略性据点广为招募工程专业人才,以支持平台的设计、客制化并持续进行优化。还必须提供「研发手册」(cookbook),或者是参考设计、原型板(prototyping board)以及软件设计套件,这样OEM代工厂与电子设备制造商(EEM)才能迅速设计出系统,无需仰赖半导体业者便能完成产品客制化。


展望智能电视的发展趋势,未来可能光靠电视本身便能整合所有电视与机顶盒功能。这样的一台电视可垂直整合软硬件,单靠一片简单的触控式面板即可拥有全方位连网选项及控制功能,包括利用声音和手势搜寻内容或操作。电视屏幕、图像处理以及必要的机顶盒功能将整合在智能电视里,内容则透过网络或传统广播供货商传送。


在这种情况下,电视OEM代工业者将负责整合家中各种屏幕,提供内容生态系统(包括现行只透过有线电视提供的内容)以提高消费者对智能电视的兴趣。由于业界致力提升「智能电视」的智能程度,类似的供应模式可望于几年内问世。


半导体业者检视自身发展架构时,必须留意哪些是电视与机顶盒都不可或缺的核心功能。建议业者应针对未来发展提供足够的弹性,让关键功能与设计组块(design block)能互跨于电视与机顶盒之间,因为上述各种状况都有可能发生。


云端服务为电视业者带来新契机

云端电视的趋势可能为电视市场带来巨大冲击,IBM宣布将为TP Vision(TPV与飞利浦合资企业,为飞利浦生产智能电视系列产品)提供云端服务,即为市场往此方向发展的实例之一。


云端广播基础建设业者Amagi则是另外一个例子。该公司于2012年9月宣布针对电视频道推出Cloudporting服务,成为替代卫星的一种更具成本效益的传送方式。相关市场已出现多种营运模式,业者最后的目的都是舍弃广播服务来提供电视内容。


透过云端传送内容对电视OEM代工业者有利,消费者也有更多种类的节目与服务可选择。就长远角度来看,这种作法可能不利于游戏机供货商,因为他们已大举投资内容传送以扩大营运。


到最后,电视应用处理器市场可能也会受影响,因为有针对电视所设计的云端来执行「运算」,透过电视或机顶盒本机处理的状况将会大幅减少,而当多数的处理作业都在云端执行,如此一来云端便只是以影音串流的形式将输出传送至电视,功能有如影像监视器。


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