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GLOBALPRESS矽谷參訪報導(上)
半導體市場策略的異與同

【作者: 姚嘉洋】   2014年11月17日 星期一

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在四月份的春季Euroasia Press結束後,同樣是在微涼的十月份,

主辦單位Globalpress又舉辦了秋季Euroasia Press,地點同樣在矽谷,不過參與的半導體業者名單,就有相當大的不同了,

有別於先前僅是針對各廠商的獨立報導,這次CTIMES嘗試從不同技術或是應用領域的角度切入,來談談這次受邀業者們的市場策略。


刊頭
刊頭


FPGA的分道揚鑣:Altera與QuickLogic

感測集線器市場生波瀾 QuickLogic從產品與生態系統下手

翻開FPGA(可編程邏輯閘陣列)過去的發展歷史,QuickLogic可說是相當重要的成員之一。不過,自QuickLogic從傳統的FPGA開始轉型成CSSP(客製化規格標準產品)後,該公司近年來就把重心放在感測集線器(Sensor Hub)領域,與MCU(微控制器)相較,標榜擁有高客製化與極低功耗等技術優勢,所以讓感測集線器市場產生了變化。


而隨著感測器市場的暴發性成長,使得感測集線器的需求隨之加溫,為了能在該市場取得主導地位,QuickLogic不僅推出新一代的感測集線器產品ArcticLink3 S2,也公布了感測集線器合格供應商的平台計畫,嘗試打造一個生態系統為終端應用提供更具效益的完整解決方案。而目前該計畫所公布的名單業者,包括了高通、博通、德州儀器、意法半導體(ST)、亞德諾半導體(ADI)、博世(Bosch)、奧地利微電子與InvenSense等,涵蓋的範圍從應用處理器到各類感測器供應商等。


此次重大訊息的發布,我們也特別採訪到QuickLogic總裁暨CEO Andrew J. Pease,他特別指出,QuickLogic不會推出S2後而自滿,在往後的日子裡,不光是在感測集線器領域會持續推陳出新,在連線與顯示方面也會採取相同的作法,新一代的ArcticLink3 S2,不論就是硬體規格,或是軟體支援的能力,都比前一代的S1提升許多,但最重要的是,不論是在接腳或是在軟體上,前後代的產品皆能完全相容。Andrew J. Pease強調,就感測應用上,關鍵在於裝置本身能不能真的感測到任何的動作變化?


一言以蔽之,感測裝置必須變得更加智慧化,所以在演算法的支援就必須更加全面,不光是自家的演算法可以與S2配合,就算是第三方業者或是OEM自行開發的演算法,ArcticLink3 S2都能充份支援,當然QuickLogic也有提供對應的開發套件與軟體,來滿足開發需求。



圖一 : QuickLogic總裁暨CEO Andrew J. Pease
圖一 : QuickLogic總裁暨CEO Andrew J. Pease

談到生態系統的建置,QuickLogic也瞄準了穿戴式應用,ArcticLink3 S2因為擁有極低功耗與超小封裝,所以也相當適合此類應用,Andrew J. Pease直言,針對該應用所需要的連線技術,業界普遍的共識皆以藍牙為主,所以QuickLogic也找上了藍牙技術的主要半導體業者NORDIC合作,並提供開發套件,同時也支援Arduino平台。Andrew J. Pease進一步談到,我們都很清楚藍牙的技術供應業者不止NORDIC一家,未來也不排除尋求如CSR來打造更完整的穿戴式應用的生態系統。Andrew J. Pease並透露,此次生態系統的建置,德州儀器所提供的是嵌入式處理器,在這方面的合作上,是希望除了在消費性電子外,QuickLogic能夠尋求其他應用的可能性,而博通所提供的,則是顯示方面的處理器。


Andrew J. Pease說,放眼未來,QuickLogic的確有可能將感測集線器與連線元件加以整合,以提供更具價值的產品給客戶,但現階段還是先以高度彈性設計為第一優先來因應客戶的需求。


進攻資料中心市場 Altera戰果初展

另一家老字號的FPGA業者Altera,我們也知道該公司對於OpenCL有相當的企圖心,在產品線上支援了OpenCL架構,希望能為FPGA帶來更多的可能性。只不過到了後來,在台灣我們鮮少聽到Altera對於OpenCL有後續的消息與動作,但此次的矽谷參訪,Altera資深副總裁暨總經理Jeff Waters給了我們更多這方面的資訊。


從OpenCL進一步延伸出來的,是近年來相當熱門的資料中心應用,由於物聯網與巨量資料的推波助瀾,使得資料中心的重要性水漲船高。Jeff Waters表示,運算與儲存是目前Altera成長最為快速的領域,Altera也是首家進入該市場的FPGA業者,隨著全球資料量呈現暴炸性的成長,使得資料中心的設計也必須有所因應。Jeff Waters更分享了Altera近期在該領域的戰果,像是微軟的Bing瀏覽器、百度等,都陸續採用了Altera的FPGA。


Jeff Waters談到,對於許多網路服務業者來說,資料中心的彈性調度是相當重要的課題,以Google為例,其中一座資料中心可能專職負責Gmail的處理,另一座則是負責影音搜尋的工作,但有沒有可能在任務上進行彈性調整?簡而言之,同樣架構的主機就可能會肩負不同的任務,所以系統本身必須具備一定的彈性能力。對眾家資料中心或是網路服務業者來說,他們所著手開發的資料中心系統就必須採取開發性的架構,來因應不同的可能性進而達到客製化。



圖二 : Altera資深副總裁暨總經理Jeff Waters
圖二 : Altera資深副總裁暨總經理Jeff Waters

而今年的IDF(英特爾開發者論壇),英特爾也對資料中心提出了幾個願景:系統的工作負載最佳化、基礎建設將必須由軟體來定義以及分析能力將可以加以延伸的。Jeff Waters不諱言,這些願景對於Altera帶來了很多機會。


然而,Altera資深產品行銷總監Patrick Dorsey指出,Altera並無意取代處理器或是繪圖處理器業者,反倒是會採取共同合作的方式來打造業界所需要的系統架構。另一方面,他也強調生態系統是Altera十分在意的重點,除了OpenCL以外,像是產業界所熟知的RedHat或是VMware等伺服器領域的重要軟體業者,Altera也會把握機會與之合作。


穿戴式與無線充電亦有業者蓄勢待發

Dialog瞄準穿戴式 觀望無線充電

前面除了QuickLogic可說是完全投入穿戴式應用外,這次的矽谷參訪,我們也見到了其他的半導體業者對於該領域有著高度興趣與市場動作。像是在電源管理領域頗負盛名的Dialog,便是一例。


Dialog電源轉換事業部資深副總裁Davin Lee談到所聚焦的市場都具備高成長動能與高價值兩大特性。近年來相當火紅的智慧照明,Dialog選擇了以藍牙作為切入技術,並推出一款擁有完整藍牙4.1版本的,並內建Cortex-M0處理器核心,相當適合鈕扣電池專用的電子產品。


Davin Lee說,其中一種應用情境就是用智慧手環透過藍牙來對LED照明進行控制。先前Dialog就已經成功打入小米的智慧手環產品應用的成功案例,便是採用Dialog的藍牙解決方案。至於另一個在智慧照明領域也相當重要的連線技術ZigBee,Davin Lee坦言,目前暫時沒有投入該技術的打算,但他也同意該技術的確擁有一定的重要性,所以在策略上會採取跟ZigBee技術供應商合作的方式,來滿足客戶需求。



圖三 : Dialog電源轉換事業部資深副總裁Davin Lee
圖三 : Dialog電源轉換事業部資深副總裁Davin Lee

至於無線充電,Davin Lee也不諱言,的確也正在觀察三大技術陣營的發展狀況,將來會視市場需求,有機會推出對應的產品線。


IDT:從無線充電搶攻穿戴式商機

只不過,就無線充電檯面上的半導體供應商,也僅有IDT與TI(德州儀器)兩家業者較具代表性。


面對競爭對手的強力挑戰,IDT類比與電源事業部門副總裁暨總經理Arman Naghavi表示,無線充電三大技術陣營儼然已經形成一個完整的生態系統,IDT除了能提供因應三大陣營的產品外,同時也是WPC與A4WP的董事會成員。他也表示,無線充電乍看之下,雖然僅僅是無線傳輸與接收的行為,但就技術層次上,你必須了解電源管理、EMI(電磁干擾)、無線射頻與資料傳輸等技術內涵,再加上一般市售的電子產品所需要的功率等級不同,從最小的不到兩瓦(如穿戴式應用)到二十五瓦以上(如筆記型電腦)的應用,都要有辦法涵蓋,所以在實務上,有著不小的技術門檻存在。



圖四 : IDT類比與電源事業部門副總裁暨總經理Arman Naghavi
圖四 : IDT類比與電源事業部門副總裁暨總經理Arman Naghavi

就算如此,Arman Naghavi也表示,IDT在產品線方面相當完整,而IDT的競爭對手TI(德州儀器)由於也有相當完整的電源管理方案,可以與無線充電一起搭配進而無縫整合,對此,Arman Naghavi也直言,IDT也有相同的解決方案,在技術成熟度上並不會輸給競爭對手,IDT接下來的市場目標,是希望能在未來能成為無線充電解決方案的龍頭供應商。他也指出,在未來五年內,穿戴式應用對於無線充電技術會有相當大的需求,IDT看準市場趨勢推出對應的解決方案,這會為IDT帶來不少潛在的機會。


談完無線充電後,下一期將從電源管理開始談起,再來還會提到矽谷也有EDA與設計服務領域相關的業者們的市場策略為何,敬請期待。


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